Feu vert pour la mission Hera, le programme de défense de la Terre contre les astéroïdes

Feu vert pour la mission Hera, le programme de défense de la Terre contre les astéroïdes

Bien qu’il soit extrêmement faible, le risque qu’un astéroïde de grande taille frappe un jour la Terre ne peut-être totalement exclu. L’Agence spatiale européenne (ESA) et la Nasa ont donc décidé de s’associer pour évaluer l’efficacité d’un système de défense planétaire. L’idée est simple : percuter à grande vitesse (6 km/seconde) un corps céleste en espérant que le choc le fasse dévier de sa trajectoire. C’est l’objectif de la mission Dart (Double Asteroid Redirection Test) de la Nasa . L’ESA quant à elle va se charger d’étudier les conséquences et l’éventuel succès de l’impact de Dart avec sa mission Hera.

La cible retenue pour ce test en conditions réelles est l'astéroïde binaire Didymos. Il se compose d’un corps principal de 780 mètres de diamètre et d’une lune de 160 mètres, baptisée Didymoon, qui orbite autour de Didymos. La mission Dart doit aller percuter Didymoon.



La mission Hera sera lancée en 2024

L’ESA vient d’obtenir l’aval de ses 22 États membres pour construire et lancer la mission Hera dès 2024. Hera devra observer Didymoon quelques années après qu’il ait été percuté par la mission Dart. Si la manœuvre réussit, Didymoon deviendra le premier objet naturel du système solaire à voir son orbite déplacée par l'homme suffisamment pour mesurer la différence. Ces enseignements pourraient nous aider à mettre en place un dispositif de défense préventive dans l’hypothèse ou un astéroïde menacerait notre planète.

La mission Dart de la Nasa devrait être lancée à bord d'une fusée SpaceX à la mi-2021 et percuter Didymoon d'ici la fin 2022. Hera décollera ensuite en 2024 et arrivera sur zone en 2026. Elle collectera des images et des données sur Didymos et lâchera également une paire de mini satellites cubesat qui voleront plus près et pourront même atterrir sur l'astéroïde.


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